L’or est un métal très précieux utilisé depuis la nuit des temps dans les bijoux et les pièces de monnaies. Il se trouve sous forme de pépite, mais aussi sous forme de poudre et paillettes à cause de l’érosion de ces pépites. C’est un élément chimique de symbole Au et de numéro atomique 79 dans le tableau périodique de Mendeleïev.

L’or est utilisé depuis l’Homme préhistorique. C’est le deuxième métal découvert après le cuivre. Il était alors utilisé dans les parures des personnes puissantes ou lors de cérémonies religieuses.

La première monnaie frappée fut pendant l’Antiquité par les rois lydiens. Il s’agissait d’un alliage d’argent et d’or. Pendant des siècles, l’or a été utilisé dans un but religieux, puis à partir du Moyen-Âge, des alchimistes ont tenté d’en synthétiser à partir de plomb et de la pierre philosophale.

La ruée vers l’or est l’une des raisons principales de la conquête du territoire nord américain, souvent appelée « la conquête de l’ouest ». Cet or a permis le développement et la croissance de nombreuses villes californiennes, dont San Francisco. Elle a été aussi plutôt une des motivations à l’envahissement de la partie sud de Amériques, et de la colonisation des populations locales, comme les Aztèques, au Mexique, qui possédaient de très grande quantité d’or, notamment l’empereur Hernan Cortés. En 2004, les États-Unis étaient le deuxième producteur d’or mondial.

La première synthèse d’or date de 1941. cependant les isotopes obtenus étaient tous trop radioactifs, et leur production était bien trop élevé, ce qui entraîna l’abandon de la méthode.