Le carat est une unité utilisé dans les métaux précieux. On définit le carat métrique en 1907 ainsi : 1 carat = 200mg ; soit 5 carats = 1g. Actuellement c’est une mesure de pureté de métaux précieux tel que l’or. 1 carat (symbole ct) représente 1/24e de la masse totale d’un alliage d’or. Ce qui veut dire que pour de l’or à 15 carats, dans 24g d’alliage on trouve 15g d’or pur. Cependant selon la nature et les proportions des éléments composants deux alliages d’or ayant le même nombre de carats, ces deux même alliages n’auront pas forcément le même nombre d’atomes d’or pur.

L’or pur à 100% n’existe pas. Les canadiens sont ceux qui ont réussi à purifier le plus l’or, jusqu’à 99,999%, c’est pour cela que la monnaie canadienne est la monnaie ayant subie le plus gros investissement au monde. Pour déterminer le plus précisément le nombre de carat d’un métal ou d’une pierre précieuse, il faut avoir une balance spéciale. De plus cette balance doit être installée à l’abri des courants d’airs, des sources de chaleur et des vibrations (table anti-vibratoire). La pierre doit être propre. À l’origine, carat provient du grec ancien kerato voulant dire cornes et dont elles servaient d’étalon de poids. Il devient carato en passant par l’italien puis qîrât en passant par l’arabe. De nos jours le Bureau international des poids et mesures (BIPM) le classe clairement en dehors du système international d’unités (SI).